El yacimiento, en Skaill Farmstead, en Westness (Isla de Rousay), se cree que data del siglo X y podría haber sido usado por el jefe vikingo Sigurd, tal vez Sigurðr digri, conocido como Sigurd el Fuerte, un jefe vikingo que vivió entre finales del siglo X y principios del XI, jarl de amplias áreas en las Hébridas, Escocia e Irlanda.

Esta excavación es parte del proyecto Landscapes of Change – Archaeologies of the Rousay Clearances and Westness Estate y su objetivo es explorer el yacimiento de esta granja desde su periodo nórdico hasta su abandono en el siglo XIX. Un equipo de lal University of the Highlands y del UHI Islands Archaeology Institute, así como residentes de Rousay y estudiantes han estado excavando en el yacimiento durante años para encontrar la construcció. ¿Por qué se creía que aquí podía haber un edificio tan singular? Primero, porque el pasado vikingo de la isla es un hecho y, derivado de ello, porque la propia palabra «Skaill» es un nombre nórdico para «hall» (salón), de modo que la toponimia ya estaba apuntando a que este yacimiento podría haber sido utilizado como un Gran Salón de gran estatus.

Las conexiones vikingas de Escocia

Las Islas Orcadas fueron una importante sede se poder vikingo durante el periodo nórdico y su herencia vikinga es rastreable hasta el día de hoy, tanto en su arquitectura como en la toponimia. Tanto las Orcadas como las Shetlan fueron colonizadas por vikingos procedentes de Noruega entre finales del siglo VIII y principios del IX. Se cree que este éxodo se debió a la superpoblación de Noruega y la falta de recursos naturales, pero la realidad es que las causas del inicio de la Era Vikinga (que coinciden con esta época) son bastante más complicadas (podéis leer sobre ello pinchando aquí). Lo que sí es cierto es que los vikingos sustituyeron prácticamente al completo la población nativa (los pictos) y el idioma, que fue reemplazado por el nórdico antiguo. Estudios genéticos han revelado que muchos de sus habitantes son descendientes de aquellos que se instalaron en las islas a finales del siglo VIII.

Gran Salón de Skaill
Gran Salón de Skaill debajo de la granja actual. Photo: UHI Archaeology Institute

Tanto las Shetlan como las Orcadas fueron pasando de mano de un jarl a otro (Harald Hårfagre, Rognvald Eysteinsson, Sigurd el Fuerte…) y finalmente fueron cristianizadas por parte de Olav Tryggvasson en el siglo X. Las islas formaron parte del reino Escandinavo hasta 1468, cuando pasaron a pertenecer a la corona durante el reinado de Christian I de Dinamarca como compromiso de pago por la dote de su hija Margarita de Dinamarca , que se casó con Jacobo III de Escocia. Como la dote nunca llegó a pagarse, los escoceses se quedaron con las islas.

El enclave de Westness aparece mencionado en la Saga Orkneyinga o Saga de las Islas Orcadas, una narrativa histórica sobre el archipiélago, como el hogar del jarl Sigurd, un poderosísimo jefe nórdico del siglo XII. Dan Lee, el codirector del proyecto de excavación, ha declarado que «las noticias emocionantes de esta temporada es que ahora hemos encontrado el salón en Skaill, tal y como sugería la toponimia. Nunca lo sabremos, pero tal vez el jarl Sigurd se sentó en alguno de sus bancos de piedra dentro del salón bebiéndose una jarra de cerveza».

Un basurero milenario

Gran Salón de Skaill
Gran Salón de Skaill, pared norte exterior. Photo: UHI Archaeology Institute

El equipo que investiga el yacimiento ha encontrado las paredes que se extienden desde debajo del extenso montículo de asentamiento y han sido confirmadas como un gran edificio nórdico, un Gran Salón, con muros de piedra con bancos a lo largo de estos a cada lado. Se cree que mide unos 13 metros de largo, aunque aún no está totalmente excavado. El Gran Salón podría estar fechado entre los siglos X y XII y se ha descubierto debajo de una granja más reciente,  del siglo XVIII o XIX.

Junto a las paredes de piedra y los bancos otros hallazgos se han encontrado durante la excavación: cerámica, esteatita de Shetland, un fragmento de un peine de hueso nórdico, y un huso también de hueso

Peine de hueso vikingo
Fragmento de peine vikingo de hueso. Photo: UHI Archaeology Institute
Huso de telar vikingo
Huso de telar de hueso. Photo: UHI Archaeology Institute

 

La codirectora del proyecto, Dr Ingrid Mainland, ha declarado que han recuperado basura y deshechos de más de un milenio que proporcionan una oportunidad casi sin precedentes para poder trazar los cambios en las dietas, la agricultura o la pesca desde el periodo nórdico hasta el siglo XIX.

Aunque, como decíamos, solo una parte se ha excavado de momento,  este salón en Skaill tiene paralelos con otros salones nórdicos excavados en las Orcadas, como Snusgar, y otros por Escocia. El hallazgo proporciona evidencias de las primeras fases de ocupación de un montículo habitador durante más de 1000 años. También proporciona una pieza más al rompecabezas que es esta zona costera de las Orcadas, con más de 5000 años de historia arqueológica documentada.

 Gran Salón de Skaill
Vista aérea con el Gran Salón de Skaill a la derecha. Photo: UHI Archaeology Institute

Fuentes

 

 

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